Leslie Smith y Rodney Smith eran compañero del colegio y se juntaron por casualidad en 1940 cuando tuvieron que enrolarse en la marina de Inglatera (English Royal Navy). Ambos con la ambición futura de crear su propia fábrica de fundición de metales. Terminada la guerra eso hicieron, y crearon su empresa "Lesney Product" el 19 de junio de 1947. Lesney por las tres primeras letras del nombre Leslie y las tres últimas de Rodney, y "product" porque aún no tenína definido ni claro que es lo que iban a producir, fabricar o comercializar. Leslie trabajaba además en J. Raymond Wilson Campany hasta que las finanzas de Lesney Product fueron mejorando y dedicó a esta completamente. Rodney trabajaba en la firma Diecast and Machine Tools en Londres.


Con cerca de 600 pounds, algo así como 1500 dólares, montaron su empresa en una vieja taberna en Rifleman, Edmonton en Londres. Inicialmente estaban determinados a fabricar productos industriales fundidos en metal. Otro empleado de la firma Diecast and Machine Tools era John W. Odell, mas conocido como Jack. Un experto en fundición de metales y autor de los mas extraordinarios modelos Matchbox luego que Lesney Product lo contratara. La historia cuenta que para entonces no permitían a los niños llevar juguetes al colegio cuyo tamaño excediera al de una caja de fósforos. Entonces para 1948 Lesney Product fabrica su primer juguete, en una escala superior aparece la aplanadora Large Aveling Barford Diesel Road Roller que Jack entrega a su hija para que llevase al colegio. Los demás niños, que hasta insectos llevaban, pronto quedaron maravillados con éste nuevo juguete y fue entonces que Lesney decide continuar en este rubro.

Quienes nunca mostraron interés fueron las distribuidoras por medio de las cuales, Lesney Product necesitaba repartir y hacer el Marketing adecuado. Pero finalmente pudieron contactar con Moses Kohnstam (MOKO) una agencia Alemana que llegó a Inglaterra en el año 1900. Moko era especialista en empaques, almacenamiento, distribución y hasta financista de pequeñas industrias de juguetes. Moko recibía una porcentaje de las ventas de Lesney Product a cambio de estampar en algún lugar del mismo su firma. Por ello vemos en los primeros modelos Matchbox, tanto en cajas como en la base de los juguetes "A Moko Lesney Product". Moko tenía además, la distribución de productos de otras empresa como Merry-go-Round, A Mechanical Mouse, A Plastic Penguin, A gantry Crane y a Scooter entre otros.

Para el año 1954 Moko distribuía 18 modelos Lesney Product. Pronto Jack Odell comprendió que el negocio de los modelos pequeños sería prospero no solo en meses estacionales como navidad, sino durante todo el año, y es cuando nace la famosa serie 1/75 que perdura hasta hoy!.

El receso ocasionado en los años 1950 y 1952 por la restricción en el uso del zinc, y los largos meses que habían que esperar para que el negocio de los juguetes sea fructífero, fueron motivo para que Rodney Smith concluyera que la empresa Lesney Product nunca llegaría a ser lo que alguna vez soñaron y decidió renunciar a la misma y marcharse a Australia. Ahora quedaban Leslie Smith y Jack Odell al mando de la misma.

Durante 1958, Leslie Smith propone re-potenciar el negocio en Asia, particularmente en Japón. Pero Richard Kohnstam (Moko) no esta de acuerdo con esta idea, indicando que la misma desviaría el curso y políticas de Marketing de su negocio. Insistente Leslie decide entonces quitarle el porcentaje de ganancias que Moko recibía por la venta de sus productos, y con esto darle fin a las relaciones con la empresa Moko. Con todo esto, en 1959 la compañía Lesney Product lanza su primer catálogo de juguetes. Paralelamente Richard Kohnstam funda su propia empresa, Riko. También en 1959 aparece un segundo catálogo que incluye a los extraordinarios modelos Yesterday.

En 1964 Lesney Producto se instala en Estados Unidos, pero siempre con la licencia de Inglaterra, adquiriendo a la importadora Fred Bronner´s y todos sus productos. A partir de entonces el Señor Bronner pasa a ser el presidente de Lesney Product en Estados Unidos. Es en este país donde Matchbox se encontraría con uno de sus mayores competidores, los famosos HotWheels de Mattel. Para 1969 este genera un vuelco importante en la empresa Lesney Product, ya que sus modelos no eran tan rápidos como los de Hotwheels, con ejes mas firmes, con suspensión y autitos mas veloces. Lesney, como pionero en éste rubro, contra ataca lanzando la nueva serie "SuperFast", y con ésta un catálogo. Casi todos los modelos fueron transformados a SuperFast, y entonces comenzamos a llamar a los fabricados antes de 1969, "Regular Wheels", ruedas regulares, que no giraban como las SuperFast. Adicionalmente a los modelos "KingSize" se les cambió de nombre por "SuperKings". Este es un rango de la compañía Lesney Product pero de escala mayor.

En 1973, Jack Odell decide renunciar al cargo de director, dejando como único director de la compañía a Leslie Smith. Este año no fue muy bueno para Matchbox. Un inesperado incendio terminó con la sección de plásticos y con esta la producción de los modelos Yesterday que no reaparecieron sino hasta 1975. En éstos años también, y con intenciones de seguir innovando frente al inminente crecimiento de la competencia, es que deciden fabricar los "Rola-matics". Estos modelos tenían engranajes que movían partes de los vehículos cuando sus ejes giraban. En 1974 Lesney sigue diversificando, en esta oportunidad con muñecas, figuras de acción, y muñecas de discoteca. Para 1977 y 1978 Lesney Product compra edificios circundantes para ampliar sus instalaciones de diseño y la guarda de sus herramientas. En estos años también, Lesney Product adquiere la compañía Vogue Doll y AMT.

En 1980, Jack Odell presiente la recesión por la que pronto pasaría Lesney Product. La compañía requiere de préstamos bancarios para mantenerse a flote. Fue también en 1980 que David Teh de Universal Toys se acerca a Smith y Odell para manufacturar sus productos en las instalaciones que poseía en el Extremo Oriente. Algunos modelos de miniaturas fueron fabricados en Japón, pero los costos eran demasiados elevados. Para 1982, Lesney Product tenía una pérdida operacional de 15 millones de dólares. Entonces llegaría el día que hoy da pena a todo coleccionista y nos llena de nostalgia, 11 de junio de 1982, Lesney Product se presenta en quiebra y esta lista para ser adquirida al mejor postor. Este fue el final de una maravillosa era.

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1 comentario

Maria - 10/12/2010

Hola, quisiera saber si podría conseguir el coche a escala citroen zx y el honda civic type.Gracias